Por Albert Lu

Información básica acerca de la visa para inversionistas EB-5

Conforme a la Sección 203(b)(5) de la Ley de Inmigración y Nacionalidad, anualmente hay 10.000 visas de inmigrante disponibles para inversionistas (acompañados por cónyuges e hijos menores de edad) que cumplan con los requisitos y que busquen recibir el permiso de residencia permanente de los Estados Unidos. Dicho permiso se otorgará en función de que el solicitante realice una inversión financiera aprobada de al menos $1.000.000 (o de $500.000 en determinadas circunstancias, como en áreas con necesidad de empleo) para un nuevo emprendimiento comercial en los Estados Unidos, y del rol “gerencial” que el solicitante tenga en dicho emprendimiento comercial, el cual deberá crear puestos de trabajo y emplear a por lo menos 10 trabajadores estadounidenses de tiempo completo.
 

Existen muchas leyes federales y precedentes legales en tema de inmigración que rigen el modo de presentar estas solicitudes de visa EB-5 y los requisitos esenciales para obtenerla. Estas leyes y precedentes ayudan a definir, entre otras cosas: la naturaleza, el tamaño, el alcance, y el origen de la inversión financiera; la naturaleza y el estatus del emprendimiento comercial en los Estados Unidos que servirá de vehículo para la visa EB-5; el tipo de “riesgo” del emprendimiento comercial creado o en el que se invirtió; la creación directa y el mantenimiento de al menos 10 puestos de empleo de tiempo completo por un mínimo de dos años para trabajadores estadounidenses (excluyendo al postulante y a sus familiares); los roles y tareas de “gerencia/supervisión” que desempeñará el inversionista, y los tipos de registros comerciales que deben acompañar la presentación de una solicitud de visa de inmigración EB-5 completa. En conjunto, la presentación inicial de la solicitud de visa EB-5 para inmigrantes (a través del Formulario I-526 del USCIS) y la posterior solicitud de eliminación de estatus condicional (a través del Formulario I-829 del USCIS) dos años más tarde, son procesos complicados que requieren de una extensa documentación de apoyo para lograr la aprobación del USCIS, por lo que el inversionista extranjero debe consultar con abogados y otros profesionales relacionados antes de planificar la inversión para la visa EB-5; aunado a lo anterior, el inversionista extranjero obtendría un mayor beneficio si cuenta con la asistencia/representación de abogados de inmigración para presentar la petición de inmigración al USCIS. 

Presentación inicial y subsecuente (eliminación de estatus condicional) de solicitudes necesarias para la visa EB-5

Una aprobación inicial de la petición de la visa EB-5 (inmigración basada en un empleo, quinta preferencia, por sus siglas en inglés) por parte del USCIS otorga un permiso de residencia condicional por dos años para el inversionista y su familia.  Si el inversionista y la inversión siguen cumpliendo con todos los requisitos para la visa EB-5 durante dos años, el inversionista puede solicitar tras dicho periodo la eliminación del estatus de “condicional” de dicho permiso de residencia, y finalmente obtener el permiso de residencia permanente para sí y sus familiares cercanos. 

Por el momento, las peticiones de visa EB-5 (la inicial y el subsecuente pedido de eliminación de estatus condicional) se presentan y se otorgan a nivel local por el USCIS, y el procesamiento de la adjudicación luego de la presentación inicial puede tomar alrededor de 4 a 6 meses, siendo además habitual que el USCIS haga una solicitud de evidencia que se suma al tiempo esperado para el procesamiento. Actualmente no existen opciones de procesamiento expedito para las solicitudes de visa EB-5. Por último, la forma de presentar estos casos varía de acuerdo a las circunstancias particulares de cada caso y a si el inversionista ya se encuentra presente en los Estados Unidos, y si así fuera, con qué estatus. Tratándose de solicitudes de visas EB-5, es posible realizar el trámite en el consulado correspondiente en el país extranjero o presentar una solicitud de cambio de estatus local, lo que dependerá de las circunstancias precisas de cada individuo o caso.

El acceso a la visa EB-5 a través de un Centro Regional

Dentro del programa de Visas para Inversionistas EB-5, el gobierno de los Estados Unidos ha creado un programa especial “piloto” que permite a los aspirantes a inmigración aprobados invertir en Centros Regionales avalados por el USCIS, lo cual simplifica el requisito de creación de puestos de empleo (la creación directa y mantenimiento de 10 nuevos puestos de empleo de tiempo completo) para los inversionistas que aspiran a la visa EB-5. En lugar de que el inversionista aspirante a la visa EB-5 establezca su propio emprendimiento comercial en los Estados Unidos (lo que genera mayormente pequeñas empresas) y lo mantenga en funcionamiento por dos años o más, la opción del Centro Regional permite que las inversiones individuales se coloquen junto a otras en varios Centros Regionales aprobados por el USCIS (actualmente hay alrededor de 95 en los Estados Unidos); los Centros Regionales pondrían en uso el capital invertido en forma individual para la ejecución de su plan de negocios ya aprobado. La ventaja que trae aparejada la opción del Centro Regional es que, en lugar de sumar sólo 10 empleos creados directamente, y de acuerdo al sector en que opere, un Centro Regional puede sumar además los empleos generados en forma indirecta e inducida para poder cumplir con el requisito de 10 puestos de empleo creados por inversión. Esta metodología para contabilizar los puestos de empleo se demuestra al USCIS por lo general a través de informes preparados por economistas (preferentemente por economistas establecidos y expertos en EB-5), documentación contractual de empleados de terceros (tales como centros comerciales que permiten que tiendas locales o cadenas abran puestos de trabajo), otros contratos de arrendamientos comerciales relacionados (con vendedores, proveedores, abastecedores locales, etc.), información de comercio de exportación, datos de productividad regional y/o de mejoras documentadas en el nivel de empleo local, y otros “predictores generales” aceptables que ayudan a crear puestos de empleo locales y estimular la economía local/nacional.

Más aspectos específicos del Centro Regional

El sitio Web del USCIS mantiene y actualiza una lista de todos los Centros Regionales aprobados, con más de 95 en la actualidad. Un plan exhaustivo del establecimiento comercial del Centro Regional debe ser enviado y preaprobado por el USCIS antes de que pueda ser designado como tal y de esta manera dar lugar a la consiguiente presentación de solicitud de la visa EB-5 ante el USCIS. El proceso de aprobación en el USCIS de un nuevo Centro Regional puede tomar fácilmente de 4 a 6 meses o más. Un Centro Regional debe abarcar un área geográfica específica y continental de los Estados Unidos, y su principal objetivo debe ser la promoción del crecimiento económico a través de la exportación, el aumento de la productividad de la región, la creación de nuevos puestos de empleo y el incremento de la inversión de capital doméstico. Los Centros Regionales pueden ser usados para combinar y apoyar durante el tiempo que sea necesario a múltiples inversiones individuales de aspirantes a la visa EB-5 y las respectivas solicitudes de dichas visas ante el USCIS, siempre y cuando se cumpla con la cifra umbral de inversión requerida ($1M cada uno) y con la cantidad de puestos de empleo creados (10 por inversionista/inversión; así, la creación de 300+ empleos permite que un Centro Regional reciba y apoye a 30 inversiones individuales EB-5) en la documentación comercial global del Centro Regional.   Debido a la espera de dos años requerida para la eliminación del estatus condicional de residencia, los registros comerciales existentes y la planificación a futuro de un determinado Centro Regional (incluso si dicho Centro ya ha apoyado exitosamente otros casos de visa EB-5 en el pasado) debe ser sustentable por un mínimo de 2-3 años más al momento en que el inversionista considere sus opciones actuales de inversión para una visa EB-5. 

De las 10.000 visas para inmigrantes asignadas globalmente al programa EB-5, al menos 3.000 se separan para la clasificación Centro Regional, y en la última década o más, no se ha alcanzado el límite de cupos anuales, ni se ha alcanzado el cupo límite por país (ni siquiera en el caso de los inversionistas chinos, por lejos los mayores consumidores de visas EB-5).

El umbral de $500.000: una opción deseable para los inversionistas EB-5

Aun cuando al programa EB-5 se lo conoce por lo general como “green card de inversión de un millón de dólares”, y la mayoría de los solicitantes de la visa EB-5 y de los Centros Regionales operan con ese umbral mínimo de inversión, en algunos casos, una inversión mínima de $500.000 puede ser suficiente para sostener todo el proceso de solicitud individual de la visa de residencia permanente EB-5. Esta cifra umbral alternativa/menor se permite (tanto para la opción clásica EB-5 y la del Centro Regional EB-5) si la inversión y la creación de puestos de empleo se hace en áreas denominadas como “área con necesidad de empleo” (TEA, por sus siglas en inglés). 

Un área con necesidad de empleo (TEA) es definida por el USCIS como: 1. un área rural, o 2. un área con un alto índice de desempleo al momento de la inversión de capital o al momento de presentar el Formulario I-526, lo que ocurra primero. El término “área rural” se refiere a cualquier área que se encuentra tanto fuera de un área metropolitana (MSA, por sus siglas en inglés) como fuera de una ciudad o pueblo con una población de 20.000 o mayor en función del último censo decenal de los Estados Unidos. Las áreas metropolitanas son establecidas por la Oficina de Administración y Presupuesto (OMB, por sus siglas en inglés). El término “área con necesidad de empleo” se refiere a un área que ha experimentado un desempleo de al menos el 150 por ciento del índice promedio nacional. 

Algunos riesgos asociados con el área con necesidad de empleo

El inversionista/solicitante de la visa EB-5 debe demostrar que, al momento en que se realiza la inversión del capital o cuando se presenta el Formulario I-526 (lo que ocurra primero), existe un índice de desempleo de al menos el 150% del índice nacional de desempleo en el área metropolitana (MSA) u área no rural en la que se localizará el emprendimiento comercial que creará o preservará puestos de empleo. Esta información debe basarse en la información más reciente disponible al público general proveniente de fuentes del gobierno federal o estatal. Dentro de California, una lista actual de los condados/áreas que califican como áreas con necesidad de empleo en base al índice de desempleo y/o número de habitantes, información que cambia constantemente (es decir que puede cambiar antes de la subsecuente presentación del Formulario I-829 para la petición de eliminación del estatus condicional luego de dos años) es mantenida por la Agencia de Comercio, Transporte y Vivienda del Estado de California. 

Más aun, si alguien intenta construir u operar un Centro Regional para la obtención de una visa EB-5 dentro de un área con necesidad de empleo y de esta forma atraer a inversionistas en busca de una cifra umbral menor, resulta conveniente trabajar de antemano en estrecha colaboración con miembros del gobierno estatal/municipal para poder obtener una carta de confirmación con la designación del área con necesidad de empleo (TEA) específica y fechas de validación para apoyar toda solicitud de visa EB-5 posterior, dentro de un lapso de uno ó dos años. 

A medida que la solicitud de la visa EB-5 para inversionistas cobra mayor impulso y gana mayor popularidad internacionalmente, los gobiernos estatales y municipales locales están a menudo dispuestos a cooperar con los programas de Centros Regionales establecidos o nuevos aprobados para visas EB-5 creados/operados por empresarios individuales. Pero el inversionista extranjero debe saber que, como solicitante de una visa EB-5 (y especialmente aspirando a la opción del Centro Regional + área con necesidad de empleo) será él/ella quien tiene la carga de probar que la solicitud individual de la visa EB-5 será aprobada por el USCIS, y por lo tanto el emprendimiento comercial requerido debe estar en funcionamiento y creando al menos 10 empleos dentro del área con necesidad de empleo (TEA) designada. Por el solo hecho de que un negocio esté registrado o ubicado dentro de un área que fue en algún momento rural, por ejemplo, no significa que el área siga considerándose rural a la fecha (dado que la población puede haber cambiado), ni quiere decir que todos los nuevos puestos de empleo creados/inducidos serán considerados como pertenecientes al área con necesidad de empleo. Que un Centro Regional esté vinculado por su nombre a una municipalidad, no es garantía de que siga generando casos exitosos de visas EB-5, por lo que sigue siendo necesario que los inversionistas individuales investiguen todas sus opciones en detalle.

Conclusión

El programa de visas EB-5, la opción del Centro Regional y las designaciones de áreas con necesidad de empleo (TEA) fueron establecidas para atraer y utilizar inversiones de capital extranjero para promover la creación de puestos de empleo locales y estimular el crecimiento global de nuestra economía, especialmente en las regiones más necesitadas del país. Como en el caso de cualquier inversión financiera comercial, los inversionistas aspirantes a la visa EB-5 con capital en riesgo deben analizar toda la información en detalle, incluyendo sin limitación: el riesgo del capital inicial invertido; la necesidad potencial de una inversión adicional para sostener las actividades comerciales y los puestos creados para la visa EB-5 por al menos dos años; y lo que es más importante, la concesión inicial/sostenida del deseado estatus de residente condicional/permanente. Aun si muchos inversionistas extranjeros no están buscando actualmente que su inversión para la visa EB-5 genere ganancias mientras esperan a recibir sus green cards, sí confían en el éxito del negocio que les sirve como vehículo para obtener la visa EB-5 (y en el caso de los Centros Regionales, en la experiencia de los empresarios que los manejan) y en que éste se sostenga por un período determinado de tiempo. 

Con una planificación detallada y la asistencia de profesionales, la visa EB-5 puede ser una excelente herramienta para quienes tienen los medios y el deseo de venir a vivir a los Estados Unidos.